Создателем первого автомобиля Jeep является американский инженер Карл Пробст, сконструировавший в июле 1940 года на фирме American Bantam в рамках тендера американской армии полноприводный автомобиль Bantam BRC грузоподъёмностью «четверть тонны» с открытым кузовом типа Ранебаут. Данная конструкция была потом по настоянию армии доработана более крупными фирмами Willys-Overland и Ford Motor Co., в результате и получившими основные контракты на поставку Jeep Willys MB и Ford GPW армиям США и её союзников. До конца Второй мировой войны их было выпущено 361,4 и 277,9 тыс. ед., соответственно. Значительные поставки данных однотипных моделей осуществлялись в рамках программы «Ленд-лиз» и в СССР, куда было отправлено свыше 51 тыс. Willys в собранном и разобранном виде.

Неформальное прозвище Jeep было (есть мнение что данное название марка получила от автомобиля Ford GPW в частности из за фонетического сочетания первых букв аббревиатуры названия Джи Пи) запущено в широкое обращение американской журналисткой Катариной Хилльер весной 1941 года после испытаний автомобиля Bantam. Оно стало торговой маркой фирмы Willys-Overland в 1945 году.

После окончания войны Willys Overland решила приспособить своё детище к выполнению некоторых гражданских функций. Была подготовлена партия машин. Назвали их просто — CJ (аббревиатура от Civilian Jeep — «гражданский джип»). Эти прототипы послужили базой для создания серийной модели, которая поступила в продажу в августе 1945 года.